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Verano 2005  Tabula de Contenido
English version of this article (Versión Inglesa)

El Poderoso Sentido del Olfato

por Gloria Rodriguez-Gil, M.Ed., Especialista en Servicios Educativos a los Sordociegos de California

Reimpreso de reSources, Primavera 2004, Volumen 11, Número 2 con autorización de California Deaf-Blind Services <http://www.sfsu.edu/~cadbs>

Resumen: Este artículo estudia la forma en que funciona el sentido del olfato y cómo este poderoso sentido puede tener impacto en la programación en el área de la sordoceguera.

Palabras Clave: programación, sordociego, olfato, sentidos

Hace varios años, estaba haciendo compras en la tienda Macy’s de Nueva York cuando de repente olí algo muy familiar, e inmediatamente pensé en la muñeca de mi niñez, Lucy. La verdad es que no había pensado en Lucy por años, ni mucho menos en que Lucy había sido mi muñeca favorita cuando era niña y vivía en España. Cuando di la vuelta me di cuenta que estaba en la sección de juguetería de la tienda y muy cerca de un mostrador con muñecas. Por curiosidad tomé una de las muñecas y ¡en la caja decía, “Fabricada en España!”

¡Esta experiencia fue increíble para mí –que algo tan escondido en mi memoria haya podido venir al presente por algo tan pasajero como un olor!. Años después recordé este incidente cuando estaba estudiando que la parte del cerebro responsable de nuestro sentido del olfato – el sistema límbico – está relacionado con las emociones y con la memoria.

Para entender lo que es el olfato y pensar en las maneras en que lo podemos usar en nuestro trabajo, primero debemos explorar la manera en la cual el sentido del olfato está organizado.

Cómo Funciona El Sentido Del Olfato

El sentido del olfato, al igual que el sentido del gusto, es un sentido químico. Se denominan sentidos químicos porque detectan compuestos químicos en el ambiente, con la diferencia de que el sentido del olfato funciona a distancias mucho más largas que el sentido del gusto. El proceso del olfato sigue más o menos estos pasos:

  1. Las moléculas del olor en forma de vapor (compuestos químicos) que están flotando en el aire llegan a las fosas nasales y se disuelven en las mucosidades (que se ubican en la parte superior de cada fosa nasal).
  2. Debajo de las mucosidades, en el epitelio olfatorio, las células receptoras especializadas, también llamadas neuronas receptoras del olfato, detectan los olores. Estas neuronas son capaces de detectar miles de olores diferentes.
  3. Las neuronas receptoras del olfato transmiten la información a los bulbos olfatorios, que se encuentran en la parte de atrás de la nariz.
  4. Los bulbos olfatorios tienen receptores sensoriales que en realidad son parte del cerebro que envían mensajes directamente a:
  5. Estos centros cerebrales perciben olores y tienen acceso a recuerdos que nos traen a la memoria personas, lugares o situaciones relacionadas con estas sensaciones olfativas

Corte Transversal de la Nariz

Es importante agregar que “Nuestro sentido del olfato es 10,000 veces más sensible que cualquier otro de nuestros sentidos y que el reconocimiento del olor es inmediato. Otros sentidos similares, como el tacto y el gusto deben viajar por el cuerpo a través de las neuronas y la espina dorsal antes de llegar al cerebro, mientras que la respuesta olfatoria es inmediata y se extiende directamente al cerebro. “Este es el único lugar donde nuestro sistema nervioso central está directamente expuesto al ambiente.” (von Have, Serene Aromatherapy)

El Sentido Del Olfato Y El Sistema Límbico

El bulbo olfatorio es una de las estructuras del sistema límbico y es una parte muy antigua del cerebro. Como se mencionó anteriormente en la descripción del proceso olfativo, la información capturada por el sentido del olfato pasa del bulbo olfatorio a otras estructuras del sistema límbico.

El sistema límbico es una red de estructuras conectadas entre sí que se encuentra cerca de la parte media del cerebro y está conectada con el sistema nervioso central. Estas estructuras “trabajan en conjunto para tener efecto en un amplio rango de comportamientos que incluyen las emociones, la motivación y la memoria.” (Athabasca University, Tutoriales Avanzados de Psicología y Biología). Este sistema maneja las respuestas instintivas o automáticas y tiene muy poco, o posiblemente nada, que ver con los pensamientos conscientes o la voluntad.

El sistema límbico también está relacionado con la interpretación de los datos sensoriales obtenidos de la neocorteza (la parte del cerebro donde se elabora el pensamiento) para convertirla en las motivaciones del comportamiento. El sistema límbico tiene una función central que es la mediación entre el reconocimiento de un evento por una persona, su percepción como una situación que provoca ansiedad y la reacción fisiológica que resulta de la misma, todo mediado a través del sistema endocrino: Los estímulos son procesados conceptualmente en la corteza y pasan al sistema límbico donde son evaluados y se elabora una respuesta motivada.

sistema límbico

¿Qué Tiene Que Ver Esto Con Nuestro Campo De Estudio?

En el campo de la sordoceguera, siempre hemos sabido que muchos niños sordociegos tienen un sentido del olfato muy sensible para compensar su uso limitado de la visión y audición. En consecuencia, siempre hemos dicho que el sentido del olfato juega un papel muy importante en esta población de niños para identificar a personas, lugares, objetos y actividades.

Frecuentemente en este campo de estudio se oyen las siguientes recomendaciones: evite usar fragancias fuertes, ya que éstas pueden provocar ataques de epilepsia en algunos niños; use el sentido del olfato para proporcionar información adicional al niño (claves olfativas) sobre la experiencia que va a tener el niño, por ejemplo, acercarle una barra de jabón a la nariz del niño antes de que se bañe para indicarle que muy pronto se va a bañar o usar la misma esencia suave cada vez que trabaje con un niño en particular para que él pueda reconocer quien es usted por medio de este olor. Toda esta información es muy valiosa. El sentido del olfato es un sentido muy poderoso para fines de identificación y puede tener un fuerte impacto en el cerebro, ya que es una parte íntegra de él (al punto de que algunos olores químicos muy fuertes definitivamente pueden provocar ataques de epilepsia).

Pero ¿qué papel juega el sentido del olfato en relación con los estados de ánimo, niveles de excitación, emociones, memorias y reacciones físicas? Ahora sabemos que todo esto está relacionado.

Muchas veces estamos con un niño y no podemos entender que está pasando con él y él no nos puede decir en una forma concreta lo que le pasa. Posiblemente está fastidiado o llora o sonríe y no sabemos por qué lo hace. ¿Por qué tiene estos comportamientos? ¿Podría estar relacionado con algo que está oliendo? No lo sabemos, pero definitivamente ya sabemos que debemos poner más atención a este factor ambiental para ver si esto le está afectando al niño y cómo le afecta.

Todavía tengo dudas respecto al impacto del sentido del olfato en un niño sordo-ciego, y si podemos usar este sentido a nuestro favor, por ejemplo: el uso consistente de claves olfativas que podrían proporcionar información a un niño para mejorar su comprensión sobre lo que está sucediendo, o el uso de una esencia especifica para provocar una respuesta especifica al niño.

Conclusiones

Aun cuando no sabemos exactamente el impacto que tiene el sentido del olfato en los niños sordociegos, sí sabemos que este sentido es muy poderoso y básico. Cuando interactuamos con un niño sordociego, debemos estar conscientes de los olores del ambiente que pudieran tener efecto en el comportamiento del niño. Idealmente debemos asociar un olor con el origen del mismo para que el niño pueda hacer la relación entre lo que está experimentando y su referente concreto.

Como especialista de educación en el área de la sordoceguera, me interesaría trabajar con un equipo de profesionales que incluyera a un neurocientífico y a un especialista en aroma-terapia para encontrar la mejor forma de usar el sentido del olfato en beneficio de los niños sordociegos.

Las asociaciones emocionales y los recuerdos relacionados con los olores parecen ser muy personales; parecen estar ligados intrínsicamente con la experiencia individual. Estoy segura de que si otra persona hubiera estado caminando conmigo aquel día en Macy’s, esta persona no hubiera notado el olor de la muñeca, y si hubiera percibido el olor, no habría pensado en mi muñeca Lucy, ni hubiera tenido las mismas emociones que yo tuve con esta experiencia. Pero los recuerdos importantes pueden ser codificados y tener acceso a ellos a través de la función natural del sentido del olfato. Posiblemente se puedan crear estos enlaces para ayudar a abrir otra forma de comunicación con los niños sordociegos.

Links Relacionados

(Cómo Utilizar el Sentido del Olfato de los Niños y Jóvenes con Sordoceguera PDF document)
http://www.sfsu.edu/~cadbs

Hoja de Información de los Servicios a los Sordociegos de California (California Deaf-Blind Services) preparada por David Brown, Especialista en Educación de CDBS
Consulte la lista de Hojas de Información de CDBS con algunos temas disponibles en Chino, Laonés, Español y Vietnamita:
http://www.sfsu.edu/~cadbs/factst.html
email cadbs@pacbell.net o llame al 800-822-7884

(El Sistema Límbico)
http://www.driesen.com/the_limbic_system_-_2.htm
Driesen, Recursos de Neuropsicología y Psicología Médica

(El Olfato y el Sistema Olfativo)
http://web.sfn.org/content/Publications/BrainBriefings/smell.html
Sociedad de Neurosciencia - Brain Briefings, 1995.

(Sistema Límbico)
http://psych.athabascau.ca/html/Psych402/Biotutorials/18/intro.shtml
Athabasca University- Tutoriales Avanazados de Psicología Biológica

(Olfaction)
http://www.cf.ac.uk/biosi/staff/jacob/teaching/sensory/olfact1.html
Cardiff University- Tutorial sobre el Sentido del Olfato

(La Respuesta Olfativa)
http://www.serene-aromatherapy.de/aromaolfactory.html
von Have, Serene Aromatherapy

(Nuestros Sistemas Químicos: El Olfato)
http://faculty.washington.edu/chudler/chems.html
Murray; Neuroscience for Kids Staff


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Last Revision: September 1, 2010