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Verano 2002 Tabula de Contenido
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Para una Estrella Académica Lesionada, la Memoria de Corto Plazo Funciona

Por Amanda Zamora, Colaboradora

Reimpreso bajo licencia de Austin American-Statesman, 6 de mayo, 2002

Audra Thomas se llevaba perfectamente con sus compañeros de la preparatoria que inundaban los corredores del Welch Hall en la Universidad de Texas el sábado pasado.

Entre los jóvenes y los entrenadores que pasean por los pasillos, la joven de 16 años se veía confiada, aunque un poco tímida, mientras salía del salón de clases después de haber presentado un examen sobre los acontecimientos contemporáneos en la reunión académica de la University Interscholastic League (Liga Universitaria Interescolástica) del estado.

A pesar de la ceguera y del daño cerebral. Thomas era uno de los más de 3,000 adolescentes de todo el estado que compitieron el sábado en los eventos que incluían obras de un acto y concursos académicos. Ella era la única alumna de la Celina High School, una pequeña escuela al norte de Dallas.

Thomas dijo que no estaba segura sobre un par de respuestas en su examen de una hora de duración, que consistió en 40 preguntas de opción múltiple y un ensayo.

Lo que no explicó es que ella es una “gurú” en acontecimientos contemporáneos –y la campeona del año pasado. Tampoco presumió sobre el hecho de que es ciega y tiene severos problemas con su memoria.

Hacia el final de su año en quinto grado, Thomas estaba columpiándose en el patio de juegos de su escuela. Cuando su columpio se rompió, ella se pegó en la parte posterior de su cabeza tan fuerte, que sufrió daño cerebral y gradualmente olvidó todo. No podía recordar ni su comida ni su juguete favorito. Tenía problemas para mantener el equilibrio cuando intentaba caminar. Y aunque la caída no dañó a sus ojos, lesionó la parte de su cerebro que procesa las imágenes. Para presentar el examen de la UIL, alguien tuvo que leerle las preguntas.

A Thomas se le diagnosticó impedimento visual cortical, y ahora sólo puede conservar la información de cerca de un mes en su cabeza. La cirugía en sus oídos remedió el problema del equilibrio, pero su visión permanece distorsionada y los recuerdos de su infancia están encerrados.

“A veces, cuando la gente habla acerca de su programa favorito de TV o del cereal de cuando eran chicos, yo no sé en realidad todas esas cosas,” dice Thomas. “Me baso en lo que mi familia me dice.”

Pero la memoria de corto plazo de Thomas ha aparecido para ayudarla a compensar la pérdida de sus recuerdos de largo plazo, permitiendo que tenga éxito en la competencia de acontecimientos contemporáneos. Utiliza la televisión e Internet para conocer noticias. Su programa favorito es la Hora de Noticias de PBS con Jim Lehrer, y navega por las páginas de The New York Times y de The Washington Post en línea con su computadora portátil, que está configurada para leer el texto en voz alta.

“Pongo atención a las noticias, y me encanta la escuela y aprender y todo eso,”, dice Thomas.

“Supongo que algunas personas no piensan que son importantes para ellos, y no tienen una conexión con las noticias,” afirma Thomas. “Cuando piensan en las noticias, piensan en el crimen o en cosas horribles que suceden, cosas que no les afectan a ellos. Pero en realidad sí les afecta.”

Bobby Hawthorne, el director académico de programas de la UIL, diseñó el examen para el evento de Thomas.

“Es un examen muy riguroso,” explica Hawthorne. “Los alumnos tienen que leer una tremenda cantidad de periódicos, revistas y sitios web.

“Para que ella sea capaz de conservar esa cantidad de información cuando la gente completa (de sentido de la vista) no puede hacerlo, es sorprendente.”

Muchos chicos encuentran razones para no poder hacer algo, dice Hawthorne. “Cuando conoces a alguien como Audra, ella te demuestra que cualquier cosa es posible, incluso bajo las condiciones más difíciles.”

Thomas dice que se siente apenada a veces por los elogios y por la atención que recibe de gente como Hawthorne. Pero la frustración mayor proviene de la gente que subestima sus capacidades.

Para la coordinadora de la UIL, una maestra de alfabetización computacional en Celina, Thomas es fenomenal.

“Estoy sorprendida,” dice Sherry Huddleston. “Ella me enseña constantemente – tener esa memoria de tres semanas y todavía conservar todos esos acontecimientos contemporáneos en su cabeza.”

La noche anterior al sábado de competencia, leyó el U.S. News and World Report de la semana en retrospectiva para refrescar su memoria.

Esta vez, sin embargo, Thomas no ganó el evento. Obtuvo el quinto lugar. Era difícil que no estuviera un poco decepcionada, pero competirá de nuevo la primavera siguiente, y está determinada a traer consigo a más de sus compañeros de clase a la competencia el año que viene.

“Ella tiene sus metas,” dice su mamá.


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