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Otoño 2003 Tabula de Contenido
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Escritura en Braille para Estudiantes que Se Graduarán en el 2015

Por Tim Conell, Quantem Technology, Australia
www.quentech.com.au

Resumen: Este artículo es un resumen de una presentación en el Texas Focus 2003 e intenta examinar la situación y la función de la escritura en braille en la educación infantil dentro de USA.

Palabras Claves: Escritura en braille, escritores en braille, tecnología braille, historia de la educación de estudiantes ciegos.

Quiero comenzar mi presentación con un mapa del mundo, algo familiar y conocido para la mayoría de las personas. Hasta aquí vamos bien, se muestra la representación real del mundo.. ¡Con Australia en la parte superior! ¡Siempre es sorprendente descubrir cómo un simple cambio de perspectiva puede desafiar la visión del mundo tan arraigada en las personas!

Y lo mismo sucede con la escritura en braille. Estamos tan familiarizados y tranquilos con las ideas tradicionales respecto a la escritura en braille, que ha tendido a descuidarse en el resurgimiento de la alfabetización en braille que ocurre hoy en día. Creo que es necesario cambiar nuestra perspectiva de la escritura en braille para asegurar que no sólo se mantenga como una parte vital en la experiencia de alfabetización, sino que además se incentive y facilite su evolución para satisfacer las necesidades de los estudiantes de las futuras generaciones.

Como descripción general, la escritura consta del proceso de escribir, con el desarrollo de todos los conceptos abstractos que involucra y el acto físico de escribir. Estos dos aspectos están estrechamente interrelacionados y son comunes para todos los niños, cualquiera sea su nivel de visión. Lo que distingue a los niños ciegos o con impedimentos visuales (VI) es que ellos siempre deben usar cierto tipo de herramienta para el acto físico de escribir. Para un niño con impedimentos visuales, las herramientas de escritura en braille cumplen una función vital en sus primeras experiencias de alfabetización, especialmente si se considera que un niño vidente a menudo comienza primero a escribir pintando con los dedos, dibujando en la arena o en la ventana empañada de un automóvil, bastante antes que comience la educación formal.

Una revisión de la historia de las herramientas para escribir en braille revela mucho sobre nuestras actitudes actuales hacia la escritura en braille. Las limitaciones de espacio no permiten una revisión detallada en este artículo, sin embargo, hay excelentes recursos disponibles en Internet. En particular, the Callaham Museum at the American Printing House for the Blind (APH) posee una maravillosa colección, de la cual puede obtener detalles en http://www. aph.org/braillewriters/index.html. A menudo sorprende a las personas ver cuántos pensamientos y esfuerzos innovadores ocurrieron en la escritura en braille durante el siglo pasado. Por ejemplo, a comienzos del siglo veinte, la tecnología para la escritura al tacto era discutiblemente más avanzada que la tecnología de escritura equivalente para las personas videntes (ver The Kleidograph 1894, a la derecha)

¿Qué tan lejos hemos llegado en los últimos 100 años? Actualmente en Estados Unidos, las dos herramientas de escritura en braille más comúnmente usadas por quienes aprenden braille son el slate and stylus y the Perkins Brailler. Louis Braille no sólo nos entregó el código braille, sino que también nos dio un medio para escribir en él, el slate and stylus. Él hizo esto en 1829. The Perkins Braille fue creado a fines de la II Guerra Mundial, es decir hace más de 50 años. ¿Aceptaríamos hoy dos herramientas de escritura más o menos de la misma antigüedad como las únicas dos opciones de escritura para que los niños videntes aprendieran a leer y a escribir?

La realidad es que los niños videntes tienen una extraordinaria y creciente gama de opciones para escribir (basta mirar en cualquier tienda Wal-Mart o KMart), aunque aceptamos la falta de innovación y de alternativas como una norma para los niños con impedimentos visuales. Cuando consideramos la innovación y los cambios ocurridos en la sociedad en general (computadoras inteligentes, telecomunicaciones, transporte, etc.) nace la pregunta de por qué el proceso de innovación se ha detenido tan drásticamente para la escritura en braille. No se debe a una falta de importancia; todos reconocemos que la escritura es fundamental en la experiencia de alfabetización. Tampoco se debe a tener algo que reemplace el braille; lo aprendimos con dureza cuando se consideró el habla sintética como una alternativa. Ahora tenemos escritores en braille electrónicos como el Mountbatten Bailler y dispositivos para tomar notas en braille, con un braille renovable, como el BrailleNote y el Braille Lite, pero la cantidad de ellos que se usan como primera herramienta para escribir en braille aún es insignificante.

Entonces ¿Cuáles han sido realmente las barreras para la innovación en la escritura en braille? Creo que la primera es la actitud. Los profesores de los niños con impedimentos visuales han sido correctamente enseñados de que el proceso de escritura es lo importante y que no importa cuál herramienta se use. Pero cuando esto se combina con la "actitud de escasez" prevaleciente, donde estos profesores están "agradecidos de lo que tienen" y no demandan mejoras (haciendo que la innovación sea dirigida por la demanda del consumidor), se produce el estancamiento.

En segundo lugar, los profesores de niños con impedimentos visuales son una pequeña comunidad geográficamente aislada y a menudo es difícil saber que está sucediendo en el otro estado, sin mencionar lo que sucede en los otros países del mundo. Las mejores prácticas son definidas dentro de un sistema de preparación del personal que sufre de una falta de financiamiento crónico y que simplemente no es capaz de asumir el costo de la mejor tecnología existente. En el año 2001, una encuesta realizada a 600 profesores de impedidos visuales reveló que sólo a un 5% de quienes la respondieron se les mostraron alternativas para el Perkin Brailler como parte de su programa de preparación como profesores. Además, se agrega al problema la falta de financiamiento para el desarrollo profesional. A medida que surgen nuevas opciones tecnológicas, a menudo se deja que los profesores de los incapacitados visuales se capaciten solos respecto a cómo se usan y para entender dónde y por qué se debe usar nueva tecnología. Un ejemplo actual de esto es la confusión y falta de datos de investigación sobre el rol de la escritura en braille versus los dispositivos para tomar notas en braille.

Y en tercer lugar, es necesario que las personas reconozcan cuál es el costo real de la denominada tecnología "gratuita". El sistema Federal Quota ha sido una fuente de materiales y productos que han logrado hacer una tremenda diferencia para millones de jóvenes ciegos de Norteamérica. Sin embargo, en lo que se relaciona con la escritura en braille, ha tenido un efecto profundamente negativo. Simplemente, hay muchas nuevas opciones de escritura en braille disponibles en otros países que nunca se venderán en Estados Unidos porque no pueden competir con Perkins, que es "gratuito". La competencia y la innovación han sido efectivamente reprimidas.

Vivimos en una época en que la tecnología está cambiando muchos aspectos de nuestras vidas, pero no cuestionamos este estancamiento en la tecnología de escritura en braille. Existe abundante evidencia de que esto ha resultado en una cantidad reducida de opciones de escritura en braille, menos oportunidades educativas para los estudiantes y lo peor de todo, bajas expectativas. ¿Cómo muchos niños videntes lucharían con una máquina de escribir de 50 años como su primera herramienta de escritura?

Ahora, antes de que se me acuse de tirar a la basura injustamente 50 años de tradición, déjenme decir que Perkins es y seguirá siendo una importante herramienta para la escritura en braille. Y los estudiantes necesitan que se les enseñen las habilidades adecuadas para usarlo. Lo que cuestiono es por qué Perkins es a menudo la única opción disponible cuando se escoge la primera herramienta de escritura para un niño pequeño. Deberíamos esperar tener cinco o diez opciones más disponibles y ser capaces de seleccionar una herramienta que realmente satisfaga las necesidades individuales de cada estudiante. Eso sólo sucederá cuando los profesores, los padres y los mismos estudiantes con impedimentos visuales sean mejores consumidores y demanden productos mejores y más alternativas.

A menudo se me pide que defina qué problemas específicos veo en Perkins y la respuesta generalmente incluye los siguientes tres puntos. Está la cuestión general respecto a la ergonomía y la presión de los dedos y manos requerida y esto ha sido reconocido desde un tiempo a esta parte. Sin embargo, en algunas áreas las personas todavía encuentran aceptable que la experiencia de escribir no comience hasta que se logre suficiente fuerza física ¡y esto por lo general puede ser a los 6 ó 7 años de edad! También está el hecho de que Perkins no entrega oportunidades de un aprendizaje independiente y en ambientes inclusivos esto se está transformando en un problema cada vez mayor. Sin embargo, posiblemente el problema más grande que he tenido con Perkins es el efecto que tiene en la actitud de otras personas hacia el braille. Asocia el braille con el pasado, como algo antiguo o pasado de moda. ¡Los estudiantes de hoy necesitan herramientas modernas! Los estudiantes ciegos no son diferentes.

Sin embargo, como dije al comienzo de este artículo, escribir en braille no es sólo usar las herramientas. Para ilustrar algunos de los otros desafíos, he tomado una cita de Frances Mary D'Andrea de AFB: "Pienso que con demasiada frecuencia nuestros profesores de las salas de clases ven el braille como algo extraño que viene de Marte y no simplemente como un sistema de lectura y escritura". Dentro de la educación en general, existe una tendencia de que el profesor de la sala de clases se concentre en las diferencias de un estudiante con impedimento visual y no en las similitudes que tienen con los demás estudiantes, como la alfabetización y el proceso de escritura. Es necesario descubrir el misterio del braille.

También ocurren grandes cambios en los requerimientos de habilidades para nuestros pequeños estudiantes que involucran no sólo habilidades para usar la computadora, sino diferentes métodos para recuperar información y manejar información multi-formatos y multi-medios. Es necesario que los estudiantes adquieran estas habilidades tecnológicas desde una edad cada vez más temprana, integradas a su experiencia de alfabetización en general y no separada de ella.

Además, hay mayor interés en el aprendizaje experimental y necesitamos herramientas y estrategias que lo hagan posible. Para los estudiantes con impedimentos visuales, eso significará tener una exposición y un acceso a las herramientas de escritura en braille mucho antes de que comience la educación formal.

Para todos estos desafíos, la comunidad de impedidos visuales se basa en datos de investigaciones profesionales para determinar la mejor práctica y generar nuevas estrategias, ideas y currículums. Sin embargo, una revisión de la literatura profesional sugiere que la lectura en braille ha sido lejos el principal objetivo de la investigación profesional, con la escritura en braille relegada a una posición mucho menor. Esto también es evidente en los recursos profesionales disponibles para los profesores de las personas con impedimentos visuales. Esta falta de datos basados en investigaciones en relación a la escritura en braille ha originado una falta de entendimiento del proceso de escritura y el desarrollo de conceptos asociados y a menudo ha llevado al uso de herramientas y estrategias inadecuadas (un dispositivo para tomar notas basado en el habla como el Braille"™n Speak Scholar que es usado como primera herramienta para la alfabetización en braille es sólo un ejemplo común).

Uno de los pocos proyectos de investigación que se concentran en la escritura en braille ha sido el Emerging Braille Literacy Research Project (Proyecto de Investigación de la Alfabetización en Braille Emergente) en British Columbia, Canadá, realizado entre 1998 – 2000, por Cay Holbrook (UBC), Anne Wadsworth (PRCVI) y Elaine Ferguson (SET-BC). El proyecto involucró a dieciséis estudiantes en edad de escuela primaria, sus profesores y sus padres, durante un período de 3 años y estaba dirigido al desarrollo de datos objetivos para guiar sus políticas tecnológicas para la alfabetización temprana en braille. Los resultados indicaron que el uso de Mountbatten Braille tenía efectos muy positivos en las habilidades de lectura y escritura en braille, además de mayores oportunidades de inclusión (los resultados completos pueden encontrarse en http://www.setbc.org/projects/braille_lit/default.html).

Es muy interesante que se esté iniciando en Texas, un nuevo proyecto que se concentra en la lectura y escritura en braille. Este proyecto se denomina "Written Communication Technology for Early Braille Readers Project" ("Proyecto de Tecnología de Comunicación Escrita para Lectores Principiantes en Braille"). Este será un esfuerzo conjunto entre la Escuela para los Ciegos e Impedidos Visuales de Texas (TSBVI) y Centros de Servicios de Educación regionales seleccionados de todo Texas. El propósito de este proyecto es aumentar la cantidad y mejorar la calidad de las experiencias de alfabetización para los lectores principiantes en braille en clases de educación regular en el estado de Texas y será administrado por el personal de TSBVI Outreach.

Los estudiantes que se gradúen en el año 2015 vivirán en un mundo que sólo podemos imaginar. Pero podemos estar seguros de algunas cosas, por ejemplo del hecho de que tendrán que saber leer y escribir y que la tecnología jugará un rol mucho más importante en sus vidas de lo fue en la nuestra. La comunidad educativa de los impedidos visuales simplemente deberá relacionarse con la tecnología, lo que implica los costos, la capacitación y la implementación de nuevos productos y estrategias.

En 1992, Alan Koening pidió que se ampliara la definición de alfabetización de modo que se incluyeran las habilidades tecnológicas necesarias para que los estudiantes ciegos y con impedimentos visuales pudieran competir. En 1999, una encuesta de AFB reveló que un 68% de los estudiantes de educación primaria y secundaria en Estados Unidos nunca habían sido sometidos a una evaluación en tecnología asistida. ¿Sabemos si o cómo ha cambiado esta situación?

Existe una urgente necesidad de integrar las habilidades y herramientas de tecnología asistida al currículum de alfabetización y una nueva iniciativa de Donna McNear pretende lograr justo eso. Titulado A Framework for Braille Literacy (Un Marco para la Alfabetización en Braille), este programa basado en un seminario ofrece instrucciones, metodologías y recursos para ayudar a los profesores de impedidos visuales a entender el rol de la tecnología de apoyo y su importancia para la alfabetización de los estudiantes con impedimentos visuales (puede encontrar una descripción detallada en http://www.gettingintouchwithliteracy. org/presentations/framebrl.html).


Jot a Dot

Me gustaría finalizar con dos puntos. El primero es que no toda la tecnología es la denominada "alta" tecnología que involucra el uso de computadoras y aparatos electrónicos. El slate and stylus también es tecnología, y sólo con unas pocas excepciones también se ha permitido que se vea estancado. Imagine qué opciones para la escritura en braille existirían si las innovaciones en el slate and stylus hubieran seguido el ritmo de las innovaciones en la tecnología computacional. El Jot-a-Dot (disponible en el 2004) que se aprecia a la derecha, es un ejemplo de un nuevo dispositivo de escritura en braille de baja tecnología y simbólico de lo que podría lograrse a través de la innovación.

En segundo lugar, espero haber sido capaz de demostrar que lo importante aquí no es el producto. Lo que importa es que se reconozca el rol de la innovación y cómo es impulsado por la demanda del consumidor y finalmente por las expectativas que tenemos para nuestros estudiantes con impedimentos visuales. Para el año 2015, hay pocas posibilidades de que el braille haya llegado a ser totalmente digital, con pantallas de página completa en braille renovable de todas las formas y tamaños. Nuestras políticas, actitudes y prácticas de hoy determinarán si esa predicción se hace o no realidad. Un estudiante que está aprendiendo braille hoy usará la tecnología durante toda su vida y comenzará ese viaje con el simple acto de escribir en braille.


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Last Revision: September 1, 2010