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Otoño 2000 Tabula de Contenido
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Los Discapacitados Encuentran Muchas Barreras en Online

Por Andrew Park, Reportero del Equipo, Austin American Statesman
Derechos del Material reimpreso con permiso del Austin American Statesman
Publicado Orignalmente en la edición del domingo 3 de septiembre de 2000, del
Austin American Statesman

Cansado de tener que hacer biscos para leer lo expuesto en la pequeña, pantalla verde, de su computadora, un dia Guido Corona la reemplazó por una televisión de 19". Cuando el texto en la orilla borrosa evitaba reconocerlo, sacaba una caja de cartón y la ponía sobre su cabeza y el monitor para bloquear luces extrañas. Cuando la luz se filtraba y corría en cualquier dirección él llenaba la capucha con papel negro para cubrir las grietas.  Cuando se encontró haciendo bisco otra vez aparejo su computadora para que su oficina sonara profesional y así sus colegas no pudieran quejarse del ruido.

En 1984 fue cuando Corona, un programador en los laboratorios de recursos de IBM fue perdiendo la vista por una retinitis pigmentosa, una enfermedad degenerativa que puede permanecer dormida por la mitad de la vida y  luego de repende volverla una persona ciega solo en meses. En alguna parte con IBM, los programadores ciegos aparejando impresoras con ligas y ganchos de abrigo para sacar impresoras Braille y regresando al modo primitivo de varias clases de tarjetas perforadas que pudieran ser leidas con las manos.  Ellos sabían -desde el princiopio de las computadoras personales- que venía una revolución tecnológica y no querían quedarse atras.

Ahora las PCs pueden ser hechas sobre pedido para los impedidos visuales  y una gran cantidad de industrias ha aumentadio el desarrollo tecnológico para ayudar a gente con discapacidades.  Pero éstas, no siempre son útiles para personas como Guido Corona, porque mucho del Internet -lo cual ha venido a ser tan importante en la vida de América que está separando enormemente a los que tienen de los que no tienen- siendo inaccesible para personas con discapacidades.  Ellos luchan cada día para encontrar su camino a través de complicadas páginas de la web que están repletas con animación (vida diaria), video y datos que podrían llenar montones de papel pero son nulas para ellos, pues no encajan en sus necesidades.

Diez años después del pasaje "Americans with Disabilities Act" el cual forzó a corporaciones y gobierno a dirigir las necesidades de la gente con discapacidades en el mundo físico, los partidarios estan enfocando su atención en las barreras del mundo virtual.  Es otra división digital y si lo piensa, el asunto es en la habilidad de comprar "online" piense otra vez.  Hasta cierto punto el Internet será la plataforma para aprender, trabajar y participar en sociedad. Texas está apretando fuerre para adoptar libros de texto electrónicos en la escuela pública, por ejemplo, pero será de poco valor si los estudiantes con discapacidades no pueden usarlos.

"Hasta que punto el mundo se mueve por Internet, enfrentarnos ante la perspectiva de que tenemos que estar ahí o dejaremos de ser competitivos," dice Curtis Chong, director de tecnologia para la Federación Nacional de los Ciegos en Washington.  "Siempre hemos dicho que la gente ciega puede ser competitiva.  Pero siendo competitivo puede ser duro serlo si la tecnología se esta moviendo demasiado rápido para mantenerla con uno".

PELEANDO POR ENTRAR

De acuerdo a un estudio realizado en marzo, por los expertos de la Universidad de California-San Francisco, menos del 10% de la gente con discapacidades usa regularmente el Internet contra casi el cuarenta por ciento de gentre que no tiene discapacidades.

En los últimos dos años los mayores fabricantes de computadoras y programas para las mismas software han acordado que sus productos serán hechos para que todos y cada uno pueda tener acceso a ellas, desde los que no pueden utilizar el "mouse" hasta esos que no pueden oír el sonido de un timbre o un silbido de la computadora.  Pero las necesidades de la gente con discapacidades todavia están entrampadas bajo la velocidad de expansión del Internet y su uso para trasnformar todos los aspectos de la vida americana, desde negocios hasta gobierno y educación.

"Noventa por ciento de las páginas de Internet tienen algunos problemas para entrar", dice Kelly Ford, un consultor de Portland, Ore., que enseña diseño de web a corporaciones y es uno de los más entusiastas en favor de impulsores de la construcción de “access” “Información inaccesible es justo una barrera tanto como unos cuantos escalones son para una persona en silla de ruedas."

Después de años de empujar a las compañias tecnológicas detrás de la escena para aumentar el alcance a sus productos, la pelea se ha hecho pública.  El año pasado favorecedores de la gente con impedimentos visuales había demandado a grandes corporaciones incluyendo Bank of America, H&R Block e Intuit, reclamando que las populares compañias de programas software y Website no eran compatibles con la tecnología de lectura de pantalla que ellos usaban en la Web.  Los acusaron de inclumplidos porque los servicios del Internet así como las compras online, servicios bancarios y declaraciones de impuestos constituian una comodidad pública bajo la ADA, y tenía que ser tan accesible a las gentes con discapacidades como el acceso a la biblioteca pública o al centro comercial. 

Recientemente "America Online" estableció un acuerdo para hacer futuras versiones de estos servicios de Internet y software accesibles a las pantallas de los lectores y  otra tecnología que una a la gente con discapacidades.  En 1996 el Departamento de Justicia reglamentó que la ADA se integrara al Internet y el gobierno está adoptando reglas necesarias para acceso a toda la tecnología  que se compra. Se espera que ésto anime a los gobiernos tanto estatal como local así como al sector privado a poner más atención en esta materia.

Pero todavía está por verse si las politicas corporativas y las reglamentaciones gubernamentales pueden mantener el ritmo con el explosivo crecimiento del Internet. Cada día se agregan nuevos elementos al Website, frecuentemente sin importrar cuanta gente pueda experimentarlos.  La necesidad de afrontar el gasto en conexiones para el alto ancho de banda de recepción, como cable modulador (modem) y DSL han animado a los diseñadores de Web a crear sites con números complicados como corrientes de audio y video, animación y programas autoejecutables -elementos que hasta para la mayoría de la gente sin discapacidades son difíciles de usar.

"Yo creo que si la Web sigue creciendo, será menos alcanzable," dice Jim Allan, Director de Información y Tecnología de la Escuela  para Ciegos y Discapacitados Visuales de Texas.

Con la llegada de cada nuevo potencial de cambios en el mundo por la aplicación del Internet ---telecomunicando, aprendizaje a distancia, votando online, firmas digitales, libros electrónicos--- la gente con discapacidades se pregunta si también ellos podrán tomar ventaja.

"Cada cosa o acto nuevo que llega, lo primero que hago es preocuparme," dice Chong, "Yo diría que la mayoría de mis preocupaciones son justificadas."

EXITO DE LECTORES DE PANTALLA

Guido Corona no está solo en IBM, y no estaba cuando se unió a principios de 1980.  Mucho antes de que Web existiera, se ha enfatizado que la computación es la causa de problemas visuales, ceguera y otras discapacidades, forzándolos a improvisar.  Cada vez que esas improvisaciones le fallan, Corona utiliza el indicador movible de su computadora y culpa a la tecnología, aunque el sepa que es su vista la que se está quedando inservible.

"Fuí yo, mis ojos que iban llendo por el camino de Edsel o dodos (estrabismo)," dice Corona de 47 años de edad, sus ojos escondidos en lentes de sol como espejo que quedarían mejor en un patrullero del estado de Texas que en un programador de computadora.

En su continua lucha, Corona aprendió que en IBM un investigador llamado James Thatcher estaba desarrollando un programa que cuando se combinaba con un sintetizador de palabras, podía leer textos en voz alta desde una pantalla de PC.

Esto fue una cosa muy importante para la comunidad de ciegos, porque abria empleos que no habían estado disponibles para ellos," dice Thatche, quien en abril se jubiló de IBM.

Corona brincó a la oportunidad de ser uno de los primeros que pruebe este producto --llamado PC-SAID--empezando una asociación con Tatcher que culminó en 1996, cuando IBM cambió su grupo Sistema de Necesidades Especiales el que estaba encargado de poner todos los esfuerzos de la compañia en el desarrollo computarizado para gentes con discapacidades en Austin.  Corona entonces trabajando en Toronto pronto fue seguido.  A principios de 1990 millones de gente estaba entrando al correo electrónico y a la base de textos de Internet a través de servicios tales como AOL y Prodigy incluyendo muchas personas ciegas con programas de lectura de pantalla. Con el invento de ojeadador de Web browser los investigadores fueron capaces de formatear textos en cajas y columnas y agregar caracteres, tablas, fotografías y dibujos y el Internet comenzó a evolucionar en un ambiente mucho mas gráfico.

Una vez más, fue dejada atrás la gente con discapacidades.  No únicamentre enfatizando el significado de las gráficas espectaculares en las pantallas de lectura que la gente con discapacidades visuales que estaba usando fueron frustrantes; el aumento técnico en el "mouse" como herramienta para navegar en el mundo visual del Internet, sino tambien las personas con problemas de movimiento fueron dejadas atrás.

"En 1997, yo especificamentre, me negaba a reconocerlo porque era verdaderamente una experiencia esquizofrénica," dice Corona.  "Cada vez había menos y menos lugares a los cuales poder llegar."

Al mismo tiempo ahora, en un laboratorio de investigación de IBM en Tokio, ha sido programada una pantalla de lectura que puede reconocer no solo los textos convencionales, sino también las etiquetas en HTML que controla el lugar, la apariencia y la función de los textos a ver en las páginas de la Web.  El Programa llamado Página del Lector (Home Page Reader), ofrece a los discapacitados visuales poder usar señales de como fue puesta la página de la Web y como navegar en ella.  Este año, un grupo de maestros trajo el programa a los Estados Unidos y realizó una segunda versión de la misma.

La Página de Lectura (Home Page Reader), - y programas parecidos de compañias de ayuda tecnológica como Henter-Joyce Inc.- dependen de los que desarrollan de web lo cual incluye textos alternativos y elementos gráficos que se están programando en sus páginas.  Es un paso fácil en el diseño de página pero uno de muchos programadores lo pasa por alto.

"Cuando el caso es fácil, pasa y no se enumera por orden de importrancia. El orden de importancia es tener un producto bonito,"dice Adam Weinroth un investigador de la Web de la Empresa Mediatruck, Inc, de Austin, cuyo equipo ganó el primer lugar en un concurso el otoño pasado, en el que muchas firmas de diseño locales crearon entradas a Web para organizaciones no-lucrativas.  "A causa de ésto, ahora, estamos en el punto en donde la gente está pediendo clientes y ganacias o ambas."

Por ejemplo, en el mercado empresarial la gente con discapacidades está aumentando su radio de accián en empresas corporativas y se espera que el poder de compra combinado sea de $300 billones al crecimiento de la explosión demográfica (boom).

Pero el cambio no es fácil. Los favorecedores hicieron notar a las compañias, la falta de entrada a sites y ahora sus blancos son las grandes empresas de Web: Dell Computer, Citibank, Priceline. Después de ser un cliente fiel de HomeGrocer.com,  Kelly Ford se quejó cuando la site fue rediseñada y quitados sus números de entrada.  La compañia Seattle hizo los cambios apropiados pero mas tarde los vendió a otra companía cuyas mercancías no tenían entrada a "online".

Y las sitios tirada de una gran audiencia, quedaron tan desilucionadas cuando les fallaron las pruebas de entrada.  Recientemente la campaña para presidente de Bush, recargaron sus sites solo para leer en los medios de comunicación que no habían alcanzado los “access” normales.

La primavera pasada, la gente encontró que no se podía entrar a las papeletas para votar por "online" inicialmente puestas en Arizona, porque los botones no tenían etiquetas para alternativas.  Como la experiencia de Ford de comprar alimentos por "online", a la gente con discapacidades se le niega la oportunidad de hacer algo por lo que ellos luchan en el mundo físico.

"Fué la única vez que la gente ciega pudo tener completa independencia cuando votó en las elecciones, y ellos se sintieron ogullosos de ello," dijo Cynthia Waddell, quien ayudó en la ciudad de San Jose a ser la primera gran municipalidad de tner Web sites.

LOS CAMBIOS LLEGAN LENTAMENTE

No todos están de acuerdo en que las posiciones de  web sites deben ser solicitadas para incluir las clases de claves que Home Page Reader y otras pantallas de reconocido programa software  puedan usar.  En febrero, en una reunión del subcomité en la Cámara se exploró la idea de si el Internet era una "comodidad pública" como la había definido el ADA, y muchas de las declaraciones fueron en contra de la idea. 

"Será muy difícil encontrar una mejor manera de controlar el crecimiento explosivo que cada día aumenta más, de este nuevo medio comercial y publicitario que amenaza actores privados con responsabilidad, si ellos publican páginas que pierdan actualidad según algunos expertos de los diseñadores de entrada a las sites, " Walter Olsen una persona experimentada en conservación del Instituto Manhattan, dijo en la Constitución del Sucomité de la Cámara Judicial.

Y muchos que claman en favor de una mejor forma de entrar y un más claro diseño en lugar de forzarlo.  Gregg Vanderheiden, director del Centro de Desarrollo e Investigación y Señales del Pasado de la Universidad de Wisconsin en Madison, y otros hablando a futuro "diseño universal" permita a toda la gente entrar a los contenidos de Internet, no importa cuales sean sus capacidades o que tipo de aparatos usen.  Mejor construir sites que  tengan solamente trextos o que tengan sites separados para personas con discapacidades, los que están en favor del diseño de sites que transformen y reconozcan las necesidades especiales del usuario tan pronto sea puesto en la pantalla.  A pesar del esfuerzo que ha hecho IBM promoviendo la Página del Lector, el grupo de necesidades especiales permanece como un pequeño jugador en las promociones de las empresas -solamente 17 empleados de los 300,000 que componen la fuerza de trabajo.  Solamente en los últimos tres años, la compañía se ha molestado en registrar patentes de tecnología para gente con discapacidades  a pesar de que un directivo de una  amplia compañia pidió que todos los productos IBM y Web sites deberían tener forma para entrar, el Presidente Luis Gerstner no ha hecho declaraciones públicas del seguimiento para el acomodo de las necesiades de la Industria. 

Como IBM, Mircosoft ha anunciado ampliamente sus esfuerzos para dar facilidad de entrar, para lo cual ha empleado 50 personas y realizando esta actividad desde 1998.  Antes de esto, la compañía no trabajaba con investigadores de programas de entrada, asi que los usuarios ciegos tuvieron que esperar nueve meses antes de ser capaces de trabajar con versiones de entrada al nuevo sistema como "Windows 95".

"Es muy fácil que nuestros productos se pierdan porque tenemos muy poca existencia y hay muchos otros productos importantes que también se pierden," dice el Sr.Thatcher de IBM. “Para IBM es difícil vender unos cuantos productos."

Para Guido Corona, la Página del Lector fue enviada por Dios y regresó para traer el Internet, muchas sites todavía lo confunden, pero la mayoría de las semanas se pasa las horas  buscando noticias en la Web la última innovacion de IBM son libros, libros e historias sobre ciencia.  En el escritorio de su casa hay libros de Tom Clancy y Thomas Mann que ha registrado en su computadora para que más tarde los pueda leer. 

En el siglo IX, cuando las masas estaban aprendiendo a leer, la división entre los ciegos y los que podían ver era muy amplia.  Aquellos que podían ver de repente tuvieron información sobre el mundo mientras que los ciegos tuvieron que depender de los rumores.  Mas tarde, pudieron escuchar el radio y la televisión, los textos en Braille y la grabación de libros les ayudaron.  Pero ninguno de ellos se conseguía con suficiente amplitud ni con suficiente rapidez para darle entrada a la información.

"Ahora, con la abundancia de información en el Internet, esa hueco es mas grande pues la cantidad de información acumulada ahí crece cada vez más y la población ciega empieza siempre con el mismo método," Corona dice,  "Así cuando el Internet sea accesible de repente y sea verdaderamente abierto el dique de conocimiento, de información, de auto-valor, de educación y sea parte de esta villa global, sera impresionante."

Nota del editor: Si Guido Corona le suena familiar a alguno de ustedes, hay una buena razón. El fué el notable orador en la reunión del Instituto Tecnológico, efectuada el verano pasado, en julio de 2000 en Austin.


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Last Revision: July 30, 2002